Facebook 28 mei 2018: Chris Pepels overleden, oud-winnaar van een historische Ronde van Limburg

Marcel Gouka    28 mei 2018

Toen ik op Facebook het bericht van Sjaak Smeets zag dat Chris Pepels (69) de eindstreep van het leven had bereikt moest ik even slikken en gingen mijn gedachten terug naar de Ronde van Limburg 1969. De herinnering had niet alleen te maken met het feit dat Steindenaar Pepels in deze klassieker glorieerde, maar ook vanwege een niet alledaags voorval dat er aan voorafging. Halverwege de race had een wegvergissing de Ronde van Limburg namelijk in een puzzelrit veranderd. Dat kwam omdat een motorordonnans in de buurt van de Fromberg de pijlen had gevolgd die op het wegdek waren gekalkt, niet beseffend dat zij niks met de wedstrijd, maar wél met een eerder gehouden lokale ronde of wandeltocht te maken hadden. De kop van de wedstrijd volgde de motorordonnans, een ander deel van het peloton bleef op de juiste route, maar groepjes dáárachter raakten weer het spoor bijster. Kortom, de chaos was compleet. Ik zag het aan het stuur van de volgauto allemaal gebeuren. Er restte de jury niets anders dan de wedstrijd te neutraliseren, iedereen tot stoppen te dwingen en opnieuw van start te laten gaan. Even later werd er weer gevlamd alsof er niks gebeurd was. Chris Pepels in het shirt van de organiserende ’Bergklimmers’ deed aan deze activiteit volop mee en toen Jan Spetgens uit Someren en Frits Slüper uit Terwinselen met meer dan anderhalve minuut voorsprong door Noorbeek (142 km) trokken oordeelde hij het tijd om aan een achtervolging te beginnen. Hij rukte zich los van een groepje medestrijders en overbrugde in zijn eentje de kloof naar het duo. Even later doken ook Hein Lucassen uit Geleen en de Amsterdammer Ben Janbroers vooraan op. Laatstgenoemde verspeelde deze positie echter weer door een lekke band op de Snijdersberg. Met vier man in het eerste gelid werd tenslotte na 175 kilometer finishplaats Stein bereikt. Daar gaf Chris Pepels (een jaar eerder al in vijfde stelling) zijn opponenten het nakijken. De zege onderstreepte het succes dat hij leen maand terug had behaald in de amateur-editie van Rund um den Henninger Turm, de Duitse klassieker die intussen omgedoopt is in Rund um den Finanzplatz Eschborn-Frankfurt. Trouwens, weer een aantal weken na de overwinningen in Duitsland en eigen provincie reed Chris Pepels – met onder meer Ger Harings als ploeggenoot – een sterke Ronde van Schotland. Hij won daar een paar etappes en werd achtste in de eindstand. De overstap naar de beroepsklasse was hierna een logisch vervolg. Hij pikte als prof zo nu en dan een prijsje mee, maar een vetpot was het allerminst. De Ronde van Spanje’70 moest hij – lid van de Willem II-Gazelleploeg onder leiding van Ton Vissers – na elf etappes verlaten. Hij had de tijdslimiet overschreden. Kortom, Chris Pepels kwam al gauw tot de ontdekking dat hij beter een ander beroep kon kiezen. Maar ook toen hij profrenner-af was bleef hij de wielersport trouw volgen. De sympathie zelve.Familie en vrienden van hem wens ik veel sterkte bij dit afscheid. En komende zondag, als de Ronde van Limburg voor de achtenzestigste keer wordt gehouden, zal hij ongetwijfeld worden herdacht, net als de winnaar uit 1954, Mart van der Borgh. die in februari jongstleden stierf.

Wiel Verheesen